Stemming the tide: progress towards resolving the causes of decline and implementing management responses for the disappearing mammal fauna of northern Australia

Ziembicki, Mark R., Woinarski, John C.Z., Webb, Jonathan K., Vanderduys, Eric, Tuft, Katherine, Smith, James, Ritchie, Euan G., Reardon, Terry B., Radford, Ian J., Preece, Noel, Perry, Justin, Murphy, Brett P., McGregor, Hugh, Legge, Sarah, Leahy, Lily, Lawes, Michael J., Kanowski, John, Johnson, Chris N., James, Alex, Griffiths, Anthony D., Gillespie, Graeme, Frank, Anke S.K., Fisher, Alaric, and Burbidge, Andrew A. (2015) Stemming the tide: progress towards resolving the causes of decline and implementing management responses for the disappearing mammal fauna of northern Australia. Therya, 6 (1). pp. 169-225.

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Abstract

Introduction: Recent studies at sites in northern Australia have reported severe and rapid decline of several native mammal species, notwithstanding an environmental context (small human population size, limited habitat loss, substantial reservation extent) that should provide relative conservation security. All of the more speciose taxonomic groups of mammals in northern Australia have some species for which their conservation status has been assessed as threatened, with 53 % of dasyurid, 47 % of macropod and potoroid, 33 % of bandicoot and bilby, 33 % of possum, 30 % of rodent, and 24 % of bat species being assessed as extinct, threatened or near threatened. However, the geographical extent and timing of declines, and their causes, remain poorly resolved, limiting the application of remedial management actions.

Material and methods: Focusing on the tropical savannas of northern Australia, this paper reviews disparate recent and ongoing studies that provide information on population trends across a broader geographic scope than the previously reported sites, and examines the conservation status and trends for mammal groups (bats, macropods) not well sampled in previous monitoring studies. It describes some diverse approaches of studies seeking to document conservation status and trends, and of the factors that may be contributing to observed patterns of decline.

Results and Discussion: Current trends and potential causal factors for declines. The studies reported demonstrate that the extent and timing of impacts and threats have been variable across the region, although there is a general gradational pattern of earlier and more severe decline from inland lower rainfall areas to higher rainfall coastal regions. Some small isolated areas appear to have retained their mammal species, as have many islands which remain critical refuges. There is now some compelling evidence that predation by feral cats is implicated in the observed decline, with those impacts likely to be exacerbated by prevailing fire regimes (frequent, extensive and intense fire), by reduction in ground vegetation cover due to livestock and, in some areas, by 'control' of dingoes. However the impacts of dingoes may be complex, and are not yet well resolved in this area. The relative impacts of these individual factors vary spatially (with most severe impacts in higher rainfall and more rugged areas) and between different mammal species, with some species responding idiosyncratically: the most notable example is the rapid decline of the northern quoll (Dasyurus hallucatus) due to poisoning by the introduced cane toad (Rhinella marina), which continues to spread extensively across northern Australia. The impact of disease, if any, remains unresolved.

Conservation Management Responses. Recovery of the native mammal fauna may be impossible in some areas. However, there are now examples of rapid recovery following threat management. Priority conservation actions include: enhanced biosecurity for important islands, establishment of a network of feral predator exclosures, intensive fire management (aimed at increasing the extent of longer-unburnt habitat and in delivering fine scale patch burning), reduction in feral stock in conservation reserves, and acquisition for conservation purposes of some pastoral lands in areas that are significant for mammal conservation.

Item ID: 38650
Item Type: Article (Refereed Research - C1)
Keywords: conservation; disease; feral animals; fire; pastoralism; savanna; threats
Additional Information:

Abstract (Spanish): Introducción: En estudios recientes en sitios al norte de Australia se ha informado una rápida y severa disminución de algunas especies de mamíferos nativos, a pesar de un contexto ambiental favorable (de baja población humana, pérdida de hábitat limitado, de un grado sustancial reservas) que debe proporcionar una seguridad relativa de conservación. Todos los grupos taxonómicos con mayor riqueza de especies de mamíferos en el norte de Australia tienen algunas especies cuyo estado de conservación se ha evaluado como amenazadas, con un 53 % de dasyuridae, el 47 % de macropodae y potoroidae, el 33% de bandicoot y bilby, el 33 % zarigüeyas, el 30 % de los roedores, y el 24 % de las especies de murciélagos están evaluados como extintas, amenazadas o casi amenazadas. Sin embargo, el alcance geográfico y cronológico de las disminuciones, y sus causas, siguen estando mal resueltos, lo que limita la aplicación de medidas de gestión de recuperación.

Material y métodos: Centrándose en las sabanas tropicales del norte de Australia, en este trabajo se revisan los estudios recientes y se proporciona información sobre las tendencias de población a través de un ámbito geográfico más amplio y se proporciona información sobre el estado de conservación y las tendencias de mamífero grupos (murciélagos, macropodos) no así la muestra en los estudios de seguimiento anteriores. Se describen algunos enfoques diversos de los estudios que documentan sobre el estado de conservación, las tendencias, y de los factores que pueden estar contribuyendo a los patrones observados de declive.

Resultados y discusión: Las tendencias actuales y los posibles factores causales de caídas. Los estudios publicados demuestran que la magnitud y oportunidad de los impactos y amenazas han sido variables en toda la región, a pesar de que existe un patrón gradual general de descenso que antes, y más grave de zonas de precipitaciones inferiores a las regiones costeras de mayor precipitación. Algunas pequeñas zonas aisladas parecen haber conservado sus especies de mamíferos, al igual que muchas islas en las que permanecen refugios críticos. En la actualidad existe cierta evidencia convincente de que la depredación por gatos salvajes está implicada en la disminución observada, con estos impactos podrían verse agravados por los regímenes de fuego (fuego frecuente, extensa e intensa), que prevalece por la reducción de la cobertura vegetal del suelo debido a la ganadería y, en algunas áreas, por "control" de los dingos. Sin embargo, los impactos de los dingos pueden ser complejos, y sin embargo, no están bien resueltas en esta área. Los impactos relativos de estos factores individuales varían espacialmente (con la mayoría de los impactos severos en áreas de mayor precipitación y áreas escarpadas) y entre las diferentes especies de mamíferos, no obstante con algunas especies de responder idiosincrásicamente: el ejemplo más notable es la rápida disminución del quoll del norte (Dasyurus hallucatus) debido a la intoxicación por el sapo de caña introducido (Rhinella marina), que continúa propagándose ampliamente en todo el norte de Australia. El impacto de la enfermedad, en su caso, sigue sin resolverse.

Respuestas de la Administración de Conservación. La recuperación de la fauna de mamíferos nativos puede ser imposible en algunas áreas. Sin embargo, ahora hay ejemplos de una rápida recuperación siguiente a la gestión de amenazas. Acciones prioritarias de conservación incluyen: una mayor bioseguridad para las islas importantes, establecimiento de una red de exclusiones de depredadores salvajes, manejo de incendios intensivos (dirigido a aumentar la extensión del hábitat más extenso sin quemar y en el suministro de una escala fina del parche de quema), reducción de acciones salvajes en las reservas de conservación y adquisición con de algunas tierras de pastoreo en áreas que son importantes para la conservación de los mamíferos.

ISSN: 2007-3364
Funders: Australian Research Council (ARC), Western Australia Department of Parks and Wildlife, National Environmental Research Program
Projects and Grants: ARC Fellowship DE130100434, ARC Linkage grant LP100100033
Date Deposited: 18 Jun 2015 23:22
FoR Codes: 05 ENVIRONMENTAL SCIENCES > 0502 Environmental Science and Management > 050202 Conservation and Biodiversity @ 80%
05 ENVIRONMENTAL SCIENCES > 0502 Environmental Science and Management > 050211 Wildlife and Habitat Management @ 20%
SEO Codes: 96 ENVIRONMENT > 9608 Flora, Fauna and Biodiversity > 960805 Flora, Fauna and Biodiversity at Regional or Larger Scales @ 100%
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